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Malattie infettive? Le nascondono in tanti


Un numero sorprendente di persone nasconde abitualmente le malattie infettive per evitare di perdere il lavoro, i viaggi o gli eventi sociali. Lo afferma uno studio pubblicato su “Psychological Science”, la rivista ufficiale dell’Association for Psychological Science.
Un team di ricercatori dell’University of Michigan coordinato da Wilson N. Merrell, ora al Center for the Experimental-Philosophical Study of Discrimination (CEPDISC) della Aarhus University, ha scoperto che ben il 75% dei 4.110 adulti sani e malati presi in esame ha nascosto almeno una volta una malattia infettiva agli altri o ha dichiarato di volerlo fare in futuro. Molti partecipanti allo studio hanno riferito di essersi imbarcati su aerei, di aver avuto appuntamenti e di aver partecipato ad altre interazioni sociali mentre erano segretamente malati. Cosa ancor più grave, oltre il 61% degli operatori sanitari che hanno partecipato allo studio ha dichiarato di aver nascosto una malattia infettiva almeno una volta.

“È interessante notare una differenza tra il modo in cui le persone credono di comportarsi quando sono malate e quello in cui si comportano effettivamente”, spiega Merrell. “Le persone sane prevedevano che difficilmente avrebbero nascosto malattie dannose – quelle che si diffondono facilmente e che hanno sintomi gravi – ma le persone attivamente malate hanno riferito alti livelli di occultamento, indipendentemente da quanto la loro malattia fosse dannosa per gli altri”.

Merrell e i suoi colleghi – il professore di psicologia Joshua M. Ackerman e la dottoranda Soyeon Choi – hanno reclutato 399 dipendenti del settore sanitario universitario e 505 studenti. I partecipanti hanno riferito il numero di giorni in cui hanno avvertito i sintomi di una malattia infettiva, a partire dal marzo 2020, quando è iniziata la pandemia COVID-19. Hanno poi valutato la frequenza con cui hanno coperto attivamente i sintomi di una malattia infettiva. Hanno poi valutato la frequenza con cui hanno nascosto attivamente i sintomi agli altri, sono andati al campus o al lavoro senza dire agli altri che si sentivano male o hanno falsificato gli screening obbligatori dei sintomi che l’università richiedeva a chiunque utilizzasse le strutture del campus durante la pandemia. Oltre il 70% dei partecipanti ha dichiarato di aver nascosto i propri sintomi. Molti hanno dichiarato di aver nascosto la propria malattia perché sarebbe stata in conflitto con i programmi sociali, mentre una piccola percentuale di partecipanti ha citato le pressioni esercitate dalle politiche istituzionali (ad esempio, la mancanza di permessi retribuiti). Solo cinque partecipanti hanno dichiarato di aver nascosto un’infezione da COVID-19.

In un secondo studio, i ricercatori hanno reclutato 946 partecipanti online e li hanno assegnati in modo casuale a una delle nove condizioni in cui immaginavano di essere moderatamente o gravemente malati mentre si trovavano in una situazione sociale. In ogni condizione, il rischio di diffondere la malattia era indicato come basso, medio o alto. I risultati hanno mostrato che, rispetto ai partecipanti sani che avevano solo immaginato di essere malati, quelli che erano attivamente malati erano più propensi a nascondere la loro malattia, indipendentemente dalla sua trasmissibilità. “Questo suggerisce che le persone malate e quelle sane valutano le conseguenze dell’occultamento in modi diversi”, spiega ancora Merrell, “con le persone malate relativamente insensibili alla diffusione e alla gravità della loro malattia per gli altri. Dopo tutto, le persone tendono a reagire negativamente, a trovare meno attraenti e a stare alla larga dalle persone malate di malattie infettive. È quindi logico che nelle situazioni sociali si cerchi di nascondere la propria malattia. Questo suggerisce che le soluzioni al problema dell’occultamento delle malattie potrebbero dover fare affidamento su qualcosa di più della semplice buona volontà individuale”.